Уголовное право очень просто для понимания благодаря тому, что мы можем прочитать в газетах или увидеть по телевизору. Убийство, нападение, кража с взломом и хищение являются примерами применения уголовного законодательства. О чём может быть не так хорошо известно, так это о том, что в контексте морского права несоблюдение стандартов, указанных в законах или нормативных актах, например, в Регламенте о Прогулочных Судах или Законе об Описании Товаров, может привести к тому, что лицо, несущее ответственность, будет приговорено в уголовном суде.

Уголовное право характеризуется как преступление против государства, что является причиной преследования с его стороны (как правило, Службами уголовного преследования(CPS)) и карается государством. Оно применяется правоохранительными органами, местными органами власти, занимающимися торговыми стандартами, и другими общественными организациями, а также рассматривается в Магистратских и Коронных судах.

Действие уголовного права обычно ограничивается территориальными границами государства. С точки зрения морского права это ‘преступление’, обычно совершаемое во внутренних водах и территориальных морях этого государства. Поэтому для начала судебного разбирательства необходимо доставить правонарушителя в соответствующий уголовный суд этого государства. Хорошим примером валяются случаи, когда иностранное рыболовецкое судно признается занимающимся незаконным промыслом, и это судно часто преследуется государством, в водах которого оно вело незаконный промысел. Договоры о выдаче (экстрадиции) существуют между разными странами, но обычно применяются только к более серьезным уголовным преступлениям.

В области парусного спорта и контексте регулирования такой деятельности, как правило, продавец, владелец, оператор, фрахтователь и/или капитан являются физическим лицом (лицами), преследуемым за конкретное нарушение (например, в случаи загрязнения).

Первым Судом, с которым столкнется правонарушитель, является Суд Магистратов. Магистраты обычно являются присяжными, не имеющими формальной юридической подготовки. Сначала Магистраты решают, разрешено ли им заслушивать дело или следует передать его в более высокий суд. Более серьезные дела рассматриваются судьей Коронного Суда с присяжными заседателями. В некоторых особых случаях правонарушителю предоставляют выбор суда. Магистраты обладают более низкими полномочиями по вынесению приговоров, но в случае более сложного дела предпочтение обычно отдаётся Суду Короны. Не стоит также забывать о стоимость проведения такого процесса. Можно обжаловать решение, вынесенное в Королевском Суде, в Апелляционном суде и, в конечном итоге, в Верховном суде (до недавнего времени, именуемого Палатой лордов).

Примеры вопросов, связанных с морской деятельностью, которые рассматриваются в уголовных судах, включают: загрязнение окружающей среды; правила найма; правила местного порта; укомплектование и сертификация; правила охраны здоровья и безопасности; регламент конструкции и оборудования; документация и регистрация. По уголовным делам суды могут признать обвиняемого виновным только в том случае, если они уверены в его виновности ‘вне всякого разумного сомнения’.

Примером того, как может развиваться уголовное право, является катастрофа судна ‘Herald of Free Enterprise’ в Ла-Манше. Компания, которая эксплуатировала судно, была привлечена к ответственности в связи с новым уголовным преступлением — корпоративное непредумышленным убийством.